Imparfait or Passé Composé

We’ve seen that there is sometimes confusion with the future tense. But one of the things that French students hesitate the most with, in grammar, remains the use of the past tense. When do we use the imparfait (imperfect tense) vs the passé composé ? What are the exceptions to the conjugation rules ? Can we have them both in the same sentence ? We’ll cover all these questions below, and much more !

passé composé or imparfait

Imparfait

HOW TO CONJUGATE l’IMPARFAIT 

To conjugate l’imparfait (imperfect tense) in French, we take the present tense stem of the 1st person plural form of the verb (the nous form), and add the following endings (identical for verbs of all groups) :

PARLER > nous parlons (present tense) > je parlais, tu parlais, il parlait, nous parlions…

FAIRE > nous faisons (present) > je faisais, tu faisais, il faisait, nous faisions,..

PRENDRE > nous prenons (present) > je prenais, tu prenais, il prenait, nous prenions,..

DIRE > nous disons (present) > je disais, tu disais, il disait, nous disions

AVOIR > nous avons (present) > j’avais, tu avais, il avait, nous avions,..

PERSON1st GROUP2nd GROUP

3rd GROUP

Je / J’

aimaisfinissaisvoulais

Tu

aimaisfinissais

voulais

Il/Elle/On

aimaitfinissait

voulait

Nous

aimionsfinissions

voulions

Vous

aimiezfinissiez

vouliez

Ils/Ellesaimaientfinissaient

voulaient

Exception to the conjugation rule : with ETRE

J’étais, tu étais, il/elle était, nous étions, vous étiez, ils/elles étaient

WHEN TO USE l’IMPARFAIT

L’imparfait expresses a past tense not precise, undetermined, “imperfect”. We know neither the beginning, nor the end of the action. L’imparfait can correspond to the English simple past tense, but also to structures such as used to and would and even the past progressive.

  • We use l’imparfait to talk about past memories and habits

Quand j’étais étudiant, je faisais beaucoup la fête

J’allais à la pêche tous les weekends avec mon grand-père

  • Description in the past

Il pleuvait toujours pendant les vacances

  • With linking verbs such as think, believe, to be, to hope

Je pensais qu’ils avaient des jumeaux

With ETRE, the participle is conjugated with the subject :

  • add an -e to the participle for feminine
  • add an -s to the participle for plural

Nous sommes allés (masculine plural) / Nous sommes allées (feminine plural)

passe compose or imparfati

Passe Composé

HOW TO CONJUGATE THE PASSE COMPOSE

The passé composé is formed by the verb ETRE (to be) or AVOIR (to have) in the present tense + the participe passé (past participle) of the verb.

1 . AVOIR :

– Verbs of the 1st group (MANGER, AIMER,..) : participle with -é > j’ai aimé

– Verbs of the 2nd group (FINIR, CHOISIR, RALENTIR, DORMIR,..) : participle with -i > j’ai fini

Person1st group2nd group
Je / J’ai aiméai fini
Tuas aiméas fini
Il/Elle/Ona aiméa fini
Nousavons aiméavons fini
Vousavez aiméavez fini
Il/Ellesont aiméont fini

– Verbs of the 3rd group (different participles)

  • PRENDRE : participle with -is > j’ai pris
  • POUVOIR, COURIR, AVOIR : participle with -u > j’ai pu, j’ai couru, j’ai eu
  • OUVRIR, OFFRIR : participle with -ert > j’ai ouvert, j’ai offert
  • REUSSIR : participle with -i > j’ai réussi
  • ETRE : participle with -é > j’ai été

2 . ETRE :

Most of the verbs are constructed with AVOIR except for

  • the reflexive verbs : SE LEVER (get up), S’HABILLER (dress up), SE REVEILLER (wake up), SE COUCHER (going to bed),…
  • the following verbs, which generally designate a movement :
  • NAITRE > je suis né(e)
  • ALLER > je suis allé(e)
  • MONTER > je suis monté(e)
  • ARRIVER > je suis arrivé(e)
  • VENIR > je suis venu(e)
  • ENTRER > je suis entré(e)
  • RENTRER > je suis rentré(e)
  • RESTER > je suis resté(e)
  • SORTIR > je suis sorti(e)
  • PASSER > je suis passé(e)
  • PARTIR > je suis parti(e)
  • DESCENDRE > je suis descendu(e)
  • TOMBER > je suis tombé(e)
  • MOURIR > je suis mort(e)
  • REVENIR > je suis revenu(e)
  • DEVENIR > je suis devenu(e)

With ETRE, the participle is conjugated with the subject :

  • add an -e to the participle for feminine
  • add an -s to the participle for plural

Nous sommes allés (masculine plural) / Nous sommes allées (feminine plural)

time past

WHEN TO USE LE PASSE COMPOSE

Le passé composé expresses a breakdown, a particular moment or a change in the past. The action is finished.

  • Normalement je partais à l’école à 7 heures. Une fois je suis partie à 9 heures.

Je partais > imparfait (habit in the past) vs Je suis partie > passé composé (happened once)

  • Hier, je suis allée au marché (particular moment)
  • Il faisait ses devoirs quand, soudainement, quelqu’un a frappé à porte

Il faisait > imparfait (description) vs A frappé > passé composé (breakdown during the action)

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